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La complejidad biológica sigue causando pasmo

David Coppedge, Graduado en Física (con honores)

3 noviembre 2008 — Hay mucho más en tu aparato pensante de lo que piensas. Nuevos descubrimientos científicos siguen desvelando nuevos niveles de complejidad y de sistemas de control. Aquí tenemos unos pocos ejemplos:

Metacódigo

Tu organismo tiene códigos que dirigen otros códigos. Los genetistas se sintieron inicialmente desalentados al encontrar sólo entre 20.000 a 30.000 genes en el genoma humano. «Teníamos la expectativa de que algo tan sofisticado, complejo e inteligente como nosotros tendría al menos cien mil genes», afirmaba un genetista citado en Nature News.

Algo ha sucedido desde entonces, «que restaura la dignidad de la complejidad al genoma humano». Se llama splicing alternativo —o, empalme alternativo. Un gen determinado puede producir múltiples transcripciones de ARN, dependiendo de cómo se ensamblan las piezas. Éstas, a su vez, pueden producir diversas máquinas proteínicas: «Este proceso, llamado splicing alternativo, puede producir moléculas de ARNm y proteínas con unas funciones espectacularmente diferentes, a pesar de ser formadas a partir del mismo gen».

Resulta que sólo un 6% de los genes humanos producen una transcripción de un segmento lineal de ADN. La mayoría de los demás ensamblan partes de diferentes lugares en el cromosoma. Con empalme alternativo, es posible producir docenas, o cientos o miles de diferentes productos a partir del mismo gen. Esto suscita otra cuestión: ¿qué código está dirigiendo el ensamblaje de estos fragmentos de código de ADN?

Memoria motriz

Tu memoria a largo plazo puede depender de diminutos camiones celulares que transitan por carreteras celulares. Estos camiones transportan neurotransmisores a las uniones entre neuronas, manteniendo las uniones activas. Lee sobre esto en inglés en Science Now. Esto suscita la cuestión: ¿quién es el remitente?

Reparación del Rebobinado

Se ha descubierto otra máquina molecular que repara ADN no desenrollado. «Cuando tu ADN queda atascado en la posición desenrollada», un artículo en Science Daily dice: «tus células se encuentran con un grave problema, y en los humanos un problema que lleva finalmente a la muerte».

Esta «máquina de rebobinado» toma una porción dañada del ADN y la rebobina formándola en la familiar doble hélice. De hecho, hace lo contrario a la máquina helicasa que desenrolla el ADN para transcribir. Los científicos de la Universidad de California en San Diego se sintieron «atónitos» al descubrir cómo funciona esta diminuta máquina. «Ni se nos había ocurrido que estas enzimas siquiera existiesen», dijeron. «De hecho, nunca supimos hasta ahora lo que sucedía con el ADN cuando quedaba atascado en la posición desenrollada.» Es bueno que la máquina sabe lo que ha de hacer. La omisión de reparar el ADN no desenrollado lleva a enfermedades mortales. Pero esto suscita otra cuestión: ¿qué es lo que informa a la máquina dónde está el daño y cómo arreglarlo?

El último artículo afirmaba que el descubrimiento está espoleando a los científicos a buscar más máquinas reparadoras de ADN. Aquí tenemos toda una clase de proteínas de las que ni siquiera sospechaban su existencia. «Esto abre toda una nueva área de estudio», decía un miembro del equipo. «Hay muy pocas enzimas conocidas que alteren la estructura del ADN. Y hemos descubierto una totalmente nueva. No era algo que se esperase en el año 2008. Deberíamos haberlas encontrado todas ya.» Los científicos jóvenes deberían cobrar ánimo: «Potencialmente, este campo puede ser bastante amplio. Y al ir más y más investigadores descubriendo adicionales helicasas ligantes, este campo se expandirá.»

Comentario Editorial: 

Ninguno de estos artículos necesitaba la teoría de la evolución, ni se refería a ella, ni le debía nada. Esta es la buena y vieja ciencia en marcha: desvelar los mecanismos del mundo como diseñado, y tratando de comprender las operaciones de la naturaleza. Científicos pioneros como Leeuwenhoek y Pasteur se hubieran sentido complacidos y entusiasmados si hubieran podido conocer los niveles de complejidad que se manifiestan en aquellas células que para ellos eran sólo cajas negras. Hay mucho campo por explorar por parte de los científicos motivados por el diseño que se hace patente. Todos nos beneficiaremos de sus descubrimientos.

Publicación Original: 

Evolution News - Biological Complexity Continues to Astound - 11/03/2008

Agradecimientos: 
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